Когда в середине XVII века патриарх Никон начал реформировать обряды и тексты Русской Православной Церкви по образцу других восточных Церквей, Аввакум Петрович Кондратьев (более известный как Аввакум Петров или протопоп Аввакум) возглавил сопротивление реформам. Будучи эксцентричной и популярной фигурой, Аввакум был множество раз посажен в тюрьму и казнён в 1682 году. Он стал символом сопротивления старообрядцев, боровшихся за сохранение русских церковных традиций во время Раскола.

До XIX века литературное творчество и переписка протопопа Аввакума были известны лишь узкому кругу читателей. Сегодня его Житие считается одним из шедевров древнерусской литературы.